BMW ha visto el futuro, y es Carbon

El marco de pasajeros del i3 de BMW se forma a partir de fibra de carbono ligeraCourtesy Auto Motorund Deporte, Alemania

El marco de pasajeros del i3 de BMW se forma a partir de fibra de carbono ligera

Para muchas marcas de automóviles, un cambio de imagen corporativa se convierte en un rediseño radical de sus coches o un desplazamiento de las ventas hacia los mercados emergentes. Pero BMW ( BMW: GR ) está apostando a una gran parte de su futuro en cientos de miles de filamentos finos de color blanco que serpentean a través de una fábrica de $ 100 millones en el estado de Washington rural. En bucle a través de un casi millas de largo curso, los filamentos se estiran, tostados, y finalmente quemada negro para crear la fibra de carbono. El material, que es más delgada que el cabello humano aún más duro que el acero, es lo que BMW utiliza para modelar el marco de pasajeros en su coche eléctrico i3, que salió a la venta el 16 de noviembre en Alemania y llegará a las salas de exhibición de Estados Unidos en el primer semestre de 2014 .

Ya en un elemento básico en la producción de aviones superjumbo y Fórmula 1, la fibra de carbono está goteando hacia abajo en la fabricación de automóviles comerciales, anunciando lo que puede ser el mayor cambio desde al menos la década de 1980, cuando se hicieron los primeros fotogramas de coches Todo aluminio. “La decisión de BMW para ir con todo y hacer los coches eléctricos de cuerpo de carbono es valiente”, dice el analista de Sanford C. Bernstein Max Warburton. “Es un recordatorio de que están [pensando] más a largo plazo que la competencia.”

La estrategia fue ideada hace seis años, cuando los ejecutivos de la automotriz de lujo llegaron a la conclusión de que el aumento de la conciencia ambiental probablemente pedirá regulaciones de emisiones más estrictas para autos.”Mirando hacia adelante a 2020, vimos las amenazas a nuestro modelo de negocio”, dice el director financiero Friedrich Eichiner, que dirigía la planificación estratégica en el momento. “Teníamos que encontrar una manera de traer modelos como el Serie 6, Serie 7, X5 y en el futuro.” BMW concluyó que necesitaba un vehículo eléctrico viable para satisfacer la demanda de las crecientes filas de los habitantes de la ciudad-y ​​para compensar las emisiones de sus grandes berlinas con motor de gasolina.

Cuando la compañía se le ocurrió la estrategia, los coches eléctricos se consideraron lento, debido a la batería pesada necesaria para mantener una carga capaz de propulsar el vehículo por lo menos 100 kilómetros (62 millas), el margen que se considera necesario para el uso diario. Para reducir el tamaño y coste del paquete de energía y mejorar la manipulación, el cuerpo del coche tuvo que ser adelgazado.El material más ligero y más fuerte disponible para el trabajo: la fibra de carbono.

La desventaja es que la fibra de carbono es caro-unos 20 veces más caro que el acero, según cifras compiladas por la consultora Frost & Sullivan. Así que el fabricante de automóviles decidió que necesitaba para hacer las cosas en sí, un paso inusual en la industria automotriz de hoy en día, que se ha externalizado en gran parte a la fabricación de componentes para reducir los costos. “El enfoque de BMW recuerda los días de la revolución industrial, cuando los fabricantes comenzaron con el mineral de hierro en bruto o situados cerca de las fábricas de las fuentes de energía”, dice Aravind Chander, analista de Frost & Sullivan. “Es un enfoque agresivo y aún no probada.”

En 2009, BMW entró en una empresa conjunta con la alemana SGL Carbon ( SGL: GR ) , un fabricante líder de productos de carbono. Debido a la importancia estratégica del proyecto, el fabricante de automóviles, posteriormente, adquirió una participación del 16 por ciento en SGL. Susanne Klatten, un miembro del clan que controla Quandt BMW, independientemente compró el 27 por ciento de SGL, coloca a la empresa con eficacia fuera del alcance de los rivales.

El i3 pesa 20 por ciento menos de Nissan Motor de ( NSANY ) Hoja, el coche eléctrico más vendido. Eso ayuda a que el vehículo acelere a 100 kilómetros por hora en 7,2 segundos, más de 4 segundos más rápido que el de la hoja, según datos de la compañía.

Ningún otro fabricante de automóviles está abrazando a la fibra de carbono tan agresivamente como BMW. Rival Audi ( NSU: GR ) prefiere mezclar y materiales de los partidos, incluyendo aluminio, acero ligero y fibra de carbono, en lugar de confiar en una solución, dice el portavoz de Josef Schlossmacher. Daimler ( DAI: GR ) Mercedes-Benz planea lanzar combustible -celulares-powered coches de 2017, que tienen un mayor alcance que los vehículos de batería solamente. “Vamos a ver quién tiene la mejor respuesta”, dice Daimler CFO Bodo Uebber.

BMW y SGL comenzó la construcción de la fábrica en Moses Lake, Washington, en 2010. La elección del lugar fue influenciado por su proximidad al río Columbia. La energía hidroeléctrica que alimenta los hornos de la planta y otra maquinaria cuesta unos 3 centavos por kilovatio hora, menos de una quinta parte de lo que la empresa tendría que pagar en Alemania.

Los ejecutivos dicen que la producción de fibra de la compañía va a continuar, incluso si el i3 cae al vacío. Componentes de carbono se empieza a encontrar su camino en el resto de la alineación de la empresa con la siguiente Serie 7, que saldrá en 2015. “La inversión en fibra de carbono no se trata de un solo vehículo”, dice Eichiner “, sino por el futuro a prueba de toda nuestra cartera y por lo tanto nuestro negocio.”

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